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Dès 1852, le baron Haussmann avait chargé Jean-Charles Adolphe Alphand de réaménager le Bois de Boulogne pour rehausser le prestige de la capitale : c’est le lieu à la mode où se rencontrent les personnalités influentes du Second Empire.

Les 2 personnages principaux du roman, Renée et son beau-fils Maxime, se promènent en calèche. Maxime est le fils du mari de Renée, d’un premier mariage.
«— Tiens, Laure d’Aurigny, là-bas, dans ce coupé…
Renée clignait des yeux, son front pur traversé d’une grande ride, sa bouche [avançant comme] celle des enfants boudeurs. »

Quelques détails révélateurs pour le portrait de Renée : une bouche boudeuse qui annonce des désirs inassouvis, la ride sur le front qui présage le détraquement du cerveau... Sa myopie l’apparente aux Héros tragiques (comme Oedipe par exemple), aveugles à leur destin.