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La nouvelle Boule de Suif se situe dans ce contexte. Un groupe de voyageurs fuit la ville de Rouen occupée par les Prussiens. Ensemble, ils représentent toutes les classes sociales : clergé, petit commerce, grande bourgeoisie, noblesse. Parmi ces personnages, Élisabeth Rousset, appelée Boule de suif en raison de son apparence physique, est méprisée par tous, car elle est une prostituée bien connue dans la petite ville. Elle sera forcée par ses compagnons de voyages à céder aux avances d’un officier prussien pour assurer leur fuite. La nouvelle se concentre sur l’ingratitude et l’égoïsme des personnages « bien-pensants », qui méprisent jusqu’au bout la jeune femme qui se sacrifie pour eux.